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¿Es el polvo de caucho micronizado el gran aliado de una producción de neumáticos sostenible?

Esta semana ha comenzado a funcionar la planta de polvo de caucho micronizado (MRP) que la empresa Lehigh Technologies, comprada por Michelin recientemente e integrada en su división de 'Nuevos Materiales', posee en el municipio navarro de Murillo del Fruto. Con una capacidad de producción anual de 10.000 toneladas, la nueva división produce polvo de este tipo a partir de cubiertas recicladas, dando lugar a un compuesto capaz de sustituir las materias primas derivadas del petróleo presentes en los  neumáticos, para dar lugar a cubiertas más sostenibles y con un coste de fabricación que supondría ahorrar hasta el 50 %.

Lehigh Technologies tiene la mayor planta de MRP del mundo en Tucker (EE.UU), con una capacidad anual de 54.000 toneladas. La de Murillo del Fruto es la primera que el grupo pone en marcha fuera de su país. Su director general en España, Lluis Molina, nos ha contado que la elección del lugar es consecuencia de que "el socio de Lehigh para su implantación en el mercado europeo es Hera, un grupo medioambiental español que tiene una planta de reciclaje de neumáticos en Murillo del Fruto. Su nombre es Indugarbi".

Lehigh Technologies vende el 60 % de su producción al sector del neumático. El resto va a otras aplicaciones, como la industria del plástico, del poliuretano, de la exploración petrolífera, de las pinturas...etc. De hecho, Molina nos confiesa que 7 de los 10 mayores productores de neumáticos mundiales compran este polvo: "estamos hablando de empresas que utilizan nuestros productos después de haberlos testado de forma muy extensa y profunda. Se han fabricado más de 500 millones de neumáticos con nuestros MRP".

Beneficios del MRP

Sostenibilidad y estabilidad en sus costes de fabricación son los grandes beneficios que Lluis Molina nos destaca de la producción de cubiertas con polvo de caucho micronizado: "Si somos capaces de reducir el número de neumáticos que se queman en Europa, eso ya es un avance en términos de emisiones. Además, cuanto más MRP se incorpora a un neumático, menos materiales de base no sostenible se están utilizando, con el mismo efecto beneficioso sobre el medio ambiente.A esto debemos sumarle que las materias primas con que se fabrican los neumáticos provienen en su gran mayoría del mercado de las commodities, sujeto a grandes oscilaciones. A medida que nuestros clientes incorporan nuestro MRP en sus formulaciones, van añadiendo estabilidad a sus costes, porque nuestros precios son estables y más económicos. Y siempre manteniendo -y en algunos casos, mejorando- las propiedades que se exigen al producto final".

Se prevé que a final de año la planta de Murillo del Fruto cuente con 10 empleados, pasando a la veintena en 2019. "Nuestras instalaciones en España pueden expandirse sin dificultad con una segunda línea para llegar a una capacidad anual de 20.000 toneladas de MRP. A medida que la demanda aumente, veremos cuál es la ubicación óptima para la nueva línea", apunta Molina.

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